AMSTERDAM - Lees dit niet hardop voor in bijzijn van kinderen, maar of Sinterklaas écht bestaan heeft: we weten het niet. Wel weten we dat Sint-Nicolaas beschermheilige is van huwbare maagden, kooplieden, boogschutters, brouwers, studenten, kinderen, zeelieden, prostituees, en van gewoon heel Amsterdam. Ja echt waar.

Sint kennen we uit verhalen van vroeger. En een van die verhalen gaat over hoe Sinterklaas drie arme meisjes van de prostitutie redde. Zonder bruidsschat kon je vroeger namelijk niet trouwen. Sint wilde helpen, maar hen niet in verlegenheid brengen. Daarom gooide hij gouden munten naar binnen en snelde weg. En die munten kwamen vast in een schoen terecht die voor het haardvuur stond te drogen...

Sint Nicolaaskerk

Een ander verhaal vertelt dat Sint vermoorde kinderen weer tot leven wekte. Op de Dam is een gevelsteen te vinden waarop dit tafereel staat afgebeeld.

Sint-Nicolaas wordt al eeuwenlang door Amsterdam vereerd als beschermheilige. Sinterklaas beschermde zeelieden en prostituees. Dat Sinterklaas altijd met de boot arriveert, heeft vast wat met dat eerste te maken. En niet voor niets ligt de Sint Nicolaaskerk aan de Prins Hendrikkade, tussen het IJ en de Wallen.

Sinterklaasavond

Volgens de overlevering werd Sinterklaas ongeveer 270 na Christus geboren in de havenplaats Patara in het huidige Turkije. Erg Nederlands is Sinterklaas in ieder geval niet. En waarom hij tegenwoordig in Spanje woont, is ook maar gissen. Van één traditie is in ieder geval geen sprake. Hij werd bisschop van Myra en zou zijn overleden op 6 december 340. Vroeger herdacht men heiligen op de avond voorafgaand aan de sterfdag. Zo werd 5 december sinterklaasavond.

Sinterklaasmarkten

Hoe het Sinterklaasfeest werd gevierd, veranderde voortdurend. Lange tijd werd pakjesavond alleen in steden gevierd terwijl op het platteland luidruchtige jongeren met zwartgemaakte gezichten - zonder Sint - langs de huizen gingen.

In de 15e eeuw waren er Sinterklaasmarkten en later werd het feest weer meer thuis gevierd. Op jaarmarkten flirtten jongens en meisjes met elkaar en gaven elkaar suikergoedharten en speculaaspoppen. Amsterdam is niet de enige stad die houdt van de Sint. Ook bijvoorbeeld Kampen, Antwerpen en Aberdeen vereren de heilige Sint-Nicolaas.

Bron oa. Meertens Instituut.